火星南極冰下可能有多個鹽湖

長期以來,科學家一直認為火星地下可能存在水。圖片來源:美國科羅拉多大學

本報訊兩年前,行星科學家在火星南極冰層下發現了一個大型地下鹽湖。 9月28日,研究人員在《自然-天文學》上報道稱,他們已經證實了上述地下鹽湖的存在,并發現了另外三個鹽湖。

如果 2018 年的發現得到證實,這將是這顆紅色星球上首次發現液態水,這也可能是火星上生命的棲息地。由于這一發現僅基于 2012 年至 2015 年的 29 次觀察,因此許多研究人員表示他們需要更多證據來支持這一說法。最新研究使用了更廣泛的數據集,涵蓋了 2012 年至 2019 年間的 134 次雷達觀測。

文章作者之一、意大利羅馬大學行星科學家Elena Pettinelli說:“我們發現了同樣的水體,也在主水體周圍發現了其他3個水體?!?/p>

研究人員使用歐洲航天局火星快車太空探測器上的雷達設備,即地下和電離層探測雷達(MARSIS),探測了火星的南極地區。該團隊檢測到一些高反射率區域,表明在一公里多的火星冰層下存在液態水。

這些地下鹽湖分布在75000平方千米范圍內,大約是德國國土面積的1/5,最大的中央湖直徑30千米,被3個較小的鹽湖環繞,每個湖大小不一,但都有幾千米寬。

長期以來,科學家認為,火星地下可能存在水,這是數十億年前火星曾有海洋和湖泊時遺留下來的。如果存在這樣的水庫,那么它們可能是火星生命的潛在棲息地。但科學家認為,火星地下湖泊必須有相當高的含鹽量,才能使水保持液態。

蒙大拿州立大學環境科學家約翰·普里斯庫說,鹽度約為海水五倍的湖泊可以維持生命,但當鹽度接近 20 倍時,生命將不復存在。 “南極洲的鹽水池中沒有多少活躍的生命,”普里斯庫說。

火星湖泊本身的存在仍然存在爭議。雖然最新發現支持 2018 年的觀測并包含更多數據,但并非所有人都相信這些區域是液態水。 “如果明亮的物質真的是液態水,我認為它更有可能代表某種泥漿或淤泥,”西拉斐特普渡大學的行星地球物理學家 Mike Sori 說。

中國的火星探測計劃可能會提供一種方法來檢驗這些說法。 “天問一號”將于2021年2月進入軌道。除了在火星表面巡邏外,軌道器還將攜帶一套科學儀器,包括可用于進行類似觀測的雷達設備。(辛雨)